‘Zo’n container gaat de hele wereld over’

23 november 2021

Een gesprek met VHTO Leading Lady Kristel Groenenboom

Toen ze vier jaar was, wist Kristel Groenenboom al dat ze het bedrijf van haar vader over wilde nemen. Ze bereidde zich voor met een opleiding tot handelsingenieur op de rol van directeur van een containerbouwbedrijf. En als kind groeide ze op in het bedrijf. “We hadden kantoor aan huis. Dus ik leerde al snel hoe ik de telefoon moest opnemen en de naam van de klant op te schrijven.”

Het bedrijf van Groenenboom maakt speciale containers, dat zijn maatwerkcontainers gebaseerd op de vraag van een klant. “Bijvoorbeeld containers met een waterzuiveringsstation of een tankstation. We bouwen koelcontainers waarmee groente en fruit kan worden vervoerd. Het gaat niet alleen om containers om goederen mee te vervoeren. We maken ook kantoorunits in containers of zwembadcontainers. We bouwen, stralen, spuiten de containers zelf en passen ze ook zelf aan. We hebben een eigen spuiterij en straalloods. Ook de belettering van de containers doen we zelf.”

Je wist al heel vroeg dat je het bedrijf over wilde nemen. Wat sprak je zo aan?

“Als ik met mijn vader over het terrein liep, zag ik al die mannen met pakken en laspakken. Heel stoer vond ik dat. Dat je van nul tot zo’n container komt, dat vind ik mooi om te zien. Het is een volledig eigengemaakt product en die gaat de hele wereld over. Je hebt te maken met verschillende klanten uit verschillende sectoren.”

Hoe heb je je voorbereid om uiteindelijk het bedrijf over te kunnen nemen?

“Natuurlijk door mijn opleiding. Ik heb de master tot handelsingenieur gestudeerd aan de Universiteit van Antwerpen. Dan ben je zowel bedrijfskundige als een klassieke ingenieur waardoor je zowel financiële balansen als technische tekeningen kunt lezen. En als kind heb ik natuurlijk ook al veel geleerd. We hadden kantoor aan huis. Dus ik leerde al snel hoe ik de telefoon moest opnemen en de naam van de klant op te schrijven. Toen ik ouder was, leerde ik hoe ik bankafschriften moet uitzoeken en sorteren.”

Je hebt nu een technische en een economisch achtergrond. Had je ook ondernemer van een ander bedrijf dan dit kunnen zijn?

“Ik denk dat het voor mij niet zoveel uitmaakt. Ik ben wel meer cijfermatig geïnteresseerd dan mijn vader die meer de uitvinder is. Het ondernemen is wat ik het leukst vind. Misschien dat ik een ander bedrijf had geleid als mijn vader een ander bedrijf had gehad. Maar een container is wel een heel fijn product. Je kunt er veel mee.”

Weet je nog hoe je eerste dag als directeur was?

“Het was onwennig. Ik wilde mijn eigen computer, maar daar was mijn vader niet meteen mee akkoord. Hij wilde dat ik achter de computer in zijn kantoor ging zitten, maar ik wilde graag tussen de mensen zitten. Het hele kantoor moest daarom worden verschoven. Het was een strijd om het voor elkaar te krijgen, ik heb echt mijn plek moeten veroveren.”

In hoeverre geef je het bedrijf anders vorm?

“We maken nu geen standaardproducten mee, alleen speciale producten. Dat is iets wat ik heb bedacht en uitgevoerd. Die verandering heb ik niet de eerste week doorgevoerd, maar wel het eerste jaar.”

Ben je ook een andere leidinggevende dan je vader?

“Ik ben van een andere generatie, daar zit wel veel verschil. Mijn vader is heel competitief. Ik ben wel streng, maar ook rechtvaardig. Ik denk dat mannen vaker haantjesgedrag laten zien. Vrouwen hebben dat niet zo. Vrouwen vormen een team op een andere manier, is mijn ervaring. Mannen willen zelf graag de beste zijn van het team. Een vrouw kijkt naar hoe een ander een toegevoegde waarde is op het team en dat kan betekenen dat die persoon beter is dingen dan dat de vrouwelijke manager. We hebben nu ook meer vrouwen in dienst dan toen mijn vader nog directeur was. Toen hadden er geen, nu hebben we vijf vrouwen.”

Je hebt dus al veel veranderd aan het bedrijf. Welke plannen heb je nog meer?

“We zijn bezig met het bouwen van een nieuwe spuiterij en straalloods. En we gaan over op een digitaal prikkloksysteem. Werknemers klikken dan met hun badge aan dat ze er zijn en registreren zo hun tijd. We kunnen op die manier ook bijhouden aan welke orders ze werken en de tijd per order bijhouden. Daarom komen er straks ook schermen in de fabriek te hangen.
Sinds 2020 verkopen we de zwembadcontainers. Dat gaat goed. Dat product wil ik ook nog verder ontwikkelen.”

Waar ben je trots op?

“Ik kan heel trots zijn op het product dat we afleveren. En dat we de nieuwbouw gaan starten, daar ben ik heel blij mee. Ik ben ook trots op het boek ‘Mag ik meneer Kristel even spreken?’. Dat was leuk om te doen en daardoor ben ik ook lezingen gaan geven.”

Je boek gaat over hoe het is om als vrouw te werken in een mannenwereld. Waarom vond je het belangrijk om dat boek te schrijven?

“Ik vind het thema diversiteit belangrijk. Ik wilde laten zien dat je als vrouw dit werk net zo goed kunt doen als een man. Nog steeds is het belangrijk om er aandacht voor te vragen. Gisteren nog kwam er een leverancier op de zaak en die hoor ik dan vragen waar de prinses is. Dat soort opmerkingen kunnen echt niet.”

Je hebt een tweede boek geschreven met de titel ‘Nu of nooit’. Waarom vond je het belangrijk om dat te doen?

“Door mijn vorige boek geef ik veel lezingen. Dat vind ik ontzettend leuk om te doen, maar ik wilde ook iets anders gaan vertellen dan over meneer Kristel. Door het nieuwe boek kan ik lezingen geven aan een ander publiek. Natuurlijk blijf ik het verhaal over diversiteit ook vertellen.
De boodschap die ik wil overbrengen is dat je niet moet wachten om dromen waar te maken tot later. Ik heb proberen uit te zoeken hoe het komt dat sommigen hun ambitie waarmaken en anderen niet. Het leuke aan zo’n nieuw boek is dat je door het schrijven ervan ook weer anders over bepaalde dingen gaat denken. Wat ik leerde is dat focus heel belangrijk is. Of dat geen talent hoeft te hebben om iets te doen. Als je veel oefent en hard werkt, dan creëer je je eigen talent. Wat ik ook in mijn boek laat zien is dat het geen schande is om hulp te vragen.
Zelf heb ik ook hulp gevraagd en gekregen. Ik heb meegedaan aan het project NLgroeit van de Kamer van Koophandel. Daar heb ik een coach gevonden die me heeft geholpen om een nieuw kwaliteitssysteem te implementeren. Die coach spreek ik nog steeds maandelijks. Andere mensen met wie ik erover praat zijn mijn vrienden of aan tafel met mijn ouders. Ik kom natuurlijk uit een ondernemersgezin. Mijn moeder heeft bijvoorbeeld veel invloed. Zij heeft ook een eigen zaak gehad, net als mijn vader. Als ik ergens mee zit, dan vraag ik het haar. En ze denkt ook mee. Vanochtend bijvoorbeeld nog had ze een artikel over een regeling uit de krant geknipt en dat krijg ik dan van haar. Dat is heel fijn.”

Wat geef je meisjes en vrouwen mee die voor techniek willen kiezen?

“Laat je niet ontmoedigen als je een keuze maakt die bijvoorbeeld jouw vriendinnen niet maken. Volg je eigen hart. Het is niet altijd makkelijk om een vreemde eend te zijn, maar doe wat je leuk vindt. Luister niet naar vooroordelen, hokjes zijn belachelijk.
Iets waar ik door het schrijven van mijn nieuwe boek meer naar ben gaan leren is dat je gewoon moet proberen. Soms moet je het gewoon doen en er niet te veel over nadenken. Je ontwikkelt ook tijdens het doen. Ook met vallen en opstaan kom je er wel.”

Tekst: Rian van Heur